Talents: A conversation with Tounzi of Manufactoriel (Pt. 1)

If your interests are black visual culture and African aesthetics I am sure you are a fan of Manufactoriel, the blog. This Tumblr is my no.1 destination when I search for compelling visuals from the continent and it has never disappointed. Although the web is full of sites that cover the visual production from Africa and the diaspora, none offers a more comprehensive and deeper overview of the many currents that span the black universe.

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Manufactoriel on Tumblr

 

So I was thrilled when Tounzi, who runs the blog and Instagram account, agreed to be interviewed and featured in August’s episode of Talents. And I was also a little shocked when I learned that this was her first interview – I wonder why nobody thought about reaching out to her before.

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Manufactoriel on Instagram

Manufactoriel is an institution of digital black visual culture, boasting about 30000 followers. The images have caught the eye of cultural institutions the likes of the MET Museum, which follows it on Twitter, and have been reblogged by prominent Afrocentric figures and platforms including Amandla Stendberg, Street Etiquette, Black Contemporary Art, 2manysiblings, African Digital Art, Dynamic Africa, Another Africa, Arts [dot] Blacks. Yasiin Bey gave a shout to it on NTS radio.

I had so many questions but kept them short, Tounzi was, however, incredibly generous in her answers, even giving them in French and English! Given the length of the interview I split it in two part. This is part 1.

I am sure you will enjoy learning more about Manufactoriel and if you don’t know the blog already, do yourself a favour and visit it after the jump.

“Talents” is a space to showcase and learn about the work of emerging creatives in the fields of black fashion, photography, and the fine art.

***

Could you give us a brief bio sketch?

I am Tounzi.  I like to define myself as a visual essayist and a visual curator. I’m the founder of Manufactoriel, a blog dedicated to african and black contemporary visual culture,  it concerns photography, art and style. After 3 years in Hypokhâgne-Khâgne, I flew to Montreal to study Political Science where I never finished my bachelor degree (laughts). I’m now based in Paris, working in a mayor for now and writing short stories during my break times…

Manufactoriel comes from manufacture and elle, manufacture + elle = la fabrication, fait main de son univers ; les mains au service de la création d’un imaginaire visuel. It was the original meaning of  Manufactoriel.

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What is “Manufactoriel” and how long has it been around?

Manufactoriel est une proposition de recherche autour de la culture visuelle africaine et noire contemporaine, en passant par la photographie, l’art et le style. Et tout ce qui concerne la représentation du corps noir dans les arts visuels.

C’est un blog essentiellement visuel, où même les mots (citations, texte) tentent de raisonner par l’image. Manufactoriel se présente sous la forme d’un blog mais j’aime à le définir aujourd’hui comme une sorte d’essai visuel, puisqu’il a teneur critique d’un essai critique, d’une réflexion dont le médium majoritaire reste l’image. J’ai ouvert cet espace il y a 6 ans alors que j’étais à Montréal en pleine crise identitaire  allongée sur mon lit avec des dvd de films africains et des questions pleins la tête.  Qu’est-ce qu’être de corps noir ? Qu’est-ce que la culture africaine ? Comment le corps noir est-il représenté dans les arts visuels ? Qu’est-ce la cosmogonie noire ? Existe-il une philosophie africaine ? Qu’est-ce que le blackness ?  Je venais de découvrir African Remix à la grande bibliothèque de Montréal, je pratiquais une forme de “proto-activisme” panafricain, je tentais de comprendre et d’en apprendre un peu plus sur mon ancrage culturel  par le visuel.

Manufactoriel is a research proposition that deals with African and Black contemporary visual culture, art, contemporary style, everything that concerns Black body representation in the fields of visual arts. It is essentially a visual blog where even the words (quotes, text) try to reason through the image. Manufactoriel stands as a blog, but today I like defining it like a kind of visual essay, since it possesses the critical content of the critical essay, of a reflexion whose major medium remains the image. I opened this platform six years ago, as I was living in Montreal, going through an identity crisis, laying on my bed with DVDs of African films, the head full of issues. What is it to be a Black body? What is African culture? How is Black body represented in visual arts? What is Black cosmogony? Is there an African philosophy? What is “blackness”? I had just discovered African Remix at La Grande Bibliothèque of Montreal, I was practicing a sort of panafrican “proto-activeness” I was trying to understand and to learn a bit more about my cultural roots through visual representation.

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Processed with VSCOcam with hb2 preset
Processed with VSCOcam with hb2 preset

Your blog often features material that is hard to retrieve elsewhere online: how do you source it?

C’est une question à laquelle je ne sais pas trop répondre car, tout ce que je sais je l’ai appris sur le tas en glanant des informations par ci par là. Je n’ai pas fait d’études d’histoire de l’art, ni de mode ou même de photographie. J’ai passé des heures dans les bibliothèques, visité des galeries et des expositions, lus des essais, des romans. Tout ce que je sais et que je poste vient de là. Et puis bien sûr, mes recherches se font aussi sur internet, ou je peux y passer des heures sur des sites anciens ou alors sur google image. Je n’ai pas de technique particulière, je ne prépare pas mes postes à l’avance tout se fait au feeling. Ca prend parfois la forme d’un jeu. Un peu comme une chasse au trésor.  Je cherche des photographies, des œuvres qui évoquent  quelque chose en moi, j’ai un rapport presque poétique à mon travail de recherche. C’est peut-être parce que j’écris un peu aussi. Mais si je peux donner un conseil c’est bien de commencer par la bibliothèque et la visite de galerie ou d’expo. Car c’est un travail qui demande une stimulation de la rétine. Et c’est un effort, c’est certain.

I don’t really know what to respond to this question because I learnt everything I know on the job, gleaning information here and there. I didn’t attend neither art history school nor fashion or photography school. I have been spending hours in libraries, visiting galleries and exhibitions, reading essays, novels. Everything that I know and that I drop on my blog comes from it. And of course, I do my researches on the Internet where I can spend hours on old websites or on google image. I haven’t a particular technique, I do not prepare my posts in advance, and everything works on feeling. Sometimes it takes the form of a game. Rather like a treasure hunt. I look for photographs, works of art that give rise to something in me, I have a quasi-poetic relation to my research work. It may be because I have been writing a little, too. But, if I should give an advice, be sure to begin with the library and with gallery and exhibition visits. Because this work requires retina stimulation. It represents an effort, for sure.

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What is your creative philosophy?

Je pense  à trois citations.

“Je considère le bonheur comme le premier devoir de l’homme sur cette terre, je reste toujours la même candidate au bonheur…” Sony Labou Tansi

“Nous sommes des créatures crées. Nous sommes des créés créateurs.” Hamadou Hampaté Bâ

“You deserve to take up space” Chimamanda Ngozi Adichie

Mon processus créatif se reflète bien dans ces trois citations. Je suis toujours dans une recherche d’appréciation des moments présents. Voir les choses telles qu’elles se présentent, telles qu’elles sont. Pour moi le bonheur se définit dans cette façon là d’être simplement dans la réception du présent. La réalité telle qu’elle est,  est assez complexe et je ne cherche pas en permanence à en jouir mais plutôt à m’en réjouir. Ce n’est pas une idée avec laquelle j’ai toujours vécu. C’est plutôt un travail que j’ai accompli chaque jour et je me réjouis d’en reconnaître les fruits.

Je peux le voir à travers mon blog, mais aussi  au travers de mes textes dans lesquels je retrouve l’essence même de mon moi étant, de mon imaginaire et du hasard. Je ne dis pas que j’écris sans fil conducteur, mais j’écris dans un total lâcher prise. Je peux le voir aussi a travers ma peau, parce que je suis une hypersensible et que je réagis fortement aux stimuli.  Le ressenti de la créativité chez moi est même épidermique littéralement. Quand je sens que je ne crée pas j’en ressens les effets physiologiques. Et c’est un autre bonheur que je vous décris là parce que je comprends que je crée mais que la création n’est pas toujours sous mon contrôle. C’est en rapport au corps, à l’intuition, à l’inconscient, à l’omnivers, au divin.  Et je précise que je ne parle pas que de la création artistique. Il y a quelque chose qui dépasse mon entendement, ce quelque chose me stimule. Et c’est ce côté  métaphysique de la création que m’évoque cette phrase d’Amadou Hampaté Bâ.

Enfin créer c’est emplir l’espace de son essence créative. D’où la nécessité d’une vision pour que cet espace là se construise dans la durée. C’est un appel aux femmes noires à qui l’on a souvent dit de se faire toute petite, de suivre un chemin, de ne pas écouter son corps, de se méfier de son intuition etc… Faites vous confiance, créez votre espace, créez- vous vous-même avec amour et lucidité, vous avez droit au bonheur, vous êtes des esprit créateur et vous méritez d’être tout simplement.

I am thinking about three quotes.

“I consider that happiness is the first duty of a human being on earth, I am still the same candidate for happiness…” Sony Labou Tansi

“We are created creatures. We are created creators.” Hamadou Hampaté Bâ

“You deserve to take up space” Chimamanda Ngozi Adichie

My creative process is clearly reflected  in these three quotes. I am always seeking to appreciate every present moment. To see things just like they appear, just like they are. For me happiness defines itself in this way of simply being receptive to the present moment. Reality as it is, is pretty complex, and I am not seeking to enjoy it, but rather to be glad about it. I have not always being thinking this way. It is rather a work I have been doing every day for years, and I am glad to reap the fruits of it.

I can see it through my blog but also through the texts I write because I can find the meme essence of my being “I”, of my imagination and of hasard. I am not telling that I write without a common thread, but I write letting totally go of the words. I can also see it through my skin, because I am an hypersensitive person and I strongly react to stimuli. For me the feeling of creativity is even literally epidermal. When I do not feel that I am creating, I feel the physiological effects of it. And this is another joy that I am describing to you here because I understand that I create but that creation is not always under my control. It is related to the body, to intuition, to the unconscious mind, to the omniverse, to the Divine. And I must specify that I am not just talking about artistic creation. There is something that is beyond my comprehension, and this is what stimulates me. And it is to this metaphysical side of creation that brings me Amadou Hampaté Bâ’s sentence.

Finally, creating is filling space with one’s creative essence. Hence the need of a vision for this space to be solidly constructed and to last. This is a call to those Black women who were frequently told to make themselves small, to follow one way, to not listen to their body, to be wary of their own intuition, etc… Be self confident, create your own space, create yourself with love and lucidity, you’ve got the right to be happy, you are creative spirits and you simply deserve to be.

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Cover image: Philip Kwame Apagya, shared by Manufactoriel

Disclaimer: All images were borrowed from manufactoriel.tumblr.com

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